ASTERIA, credit: NASA, JPL
ASTERIA, credit: NASA, JPL

Příznivci Elona Muska posílají astronomy do vesmíru. Zmiňujeme to záměrně, protože hledání tranzitujících exoplanet bude družicovými konstelacemi patrně zasaženo velmi citelně. Vyžaduje totiž (podobně jako hledání planetek) pozorování velkých částí oblohy současně. Na rozdíl od lovců planetek, lovci tranzitů už ve vesmíru jsou (CoRoT, Kepler, TESS).

Nově uveřejněná studie ukazuje, že k pozorování tranzitů exoplanet není nutně potřeba velkého kosmického dalekohledu, ale stačí dokonce i CubeSat řádově za stovky tisíc dolarů.

V roce 2017 byl z paluby Mezinárodní kosmické stanice vypuštěn CubeSat ASTERIA, který je typu 6U, což znamená, že se skládá ze šesti krychliček o hraně 10 cm. Jeho hmotnost je jen 10 kg.

CubeSaty obvykle nedělají velkou vědu, ale spíše testují nové technologie a postupy. Primárním cílem mise ASTERIA (Arcsecond Space Telescope Enabling Research in Astrophysics) bylo demonstrovat dvě klíčové technologie pro snížení systematického šumu ve fotometrických pozorováních: vysoce přesné polohování a vysoce stabilní termické řízení. Zjednodušeně řečeno: aby hvězda zůstala co nejpřesněji v centru zorného pole dalekohledu a aby teplota na palubě byla co nejvíce konstantní. ASTERIA prokázala stabilitu polohování s přesností na 0,5 obloukových vteřin a tepelnou kontrolu ± 10 tisícin Kelvinů. Na palubě ASTERIA je dalekohled o průměru jen 6 cm.

Během hlavní mise (listopad 2017 až únor 2018) a první rozšířené mise, která následovala (březen 2018 až květen 2018), pozoroval CubeSat slavnou jasnou hvězdu 55 Cnc, okolo které obíhá pět planet. Jedna z nich tranzituje – o objev tranzitů exoplanety 55 Cnc e se postaral před léty také velmi malý dalekohled MOST, který vloni skončil. Následně je pak potvrdil kosmický dalekohled Spitzer, který skončil na začátku letošního roku. 55 Cnc e má poloměr necelé 2 Země a oběžnou dobu 18 hodin.

Exoplaneta 55 Cnc e. Credit: ESA/Hubble, M. Kornmesser
Exoplaneta 55 Cnc e. Credit: ESA/Hubble, M. Kornmesser

V datech z CubeSatu ASTERIA je vidět signál, ale nikoli na úrovni, která je dostatečně významná k tomu, aby bylo možné získat nezávislou detekci bez předchozí znalosti planety a dráhy planety.

Vědci pozorovali také další hvězdy. Výsledky budou představeny v samostatných studiích.

Zdroj: Demonstrating high-precision photometry with a CubeSat: ASTERIA observations of 55 Cancri e