Perseida, Credit: ESO/S. Guisard

Blížíme se k polovině srpna, což je milovníky astronomie tradiční čas pro pozorování meteorického roje Perseidy. Meteory vylétají zdánlivě ze souhvězdí Persea, podle kterého dostaly svůj název. Letošní maximum nastává v noci z pondělí na úterý, kdy bychom mohli vidět okolo 80 meteorů za hodinu. Pozorovat Perseidy však můžete i o pár dní dříve nebo později.

Většina meteorických rojů má původ v nějaké konkrétní kometě, která na své dráze trousí prachové částice a plyn. Země jednou ročně touto prachovou dálnicí projde a my to pak pozorujeme v podobě meteorického roje. Velikost prachových částic je natolik malá, že všechny shoří v atmosféře ve vysoké výšce.

Na internetu však koluje poplašná zpráva, podle které existuje šance, že se mateřská kometa Perseid srazí se Zemí. Je pravda, že v daleké budoucnosti taková možnost existuje, ale toho se nikdo z nás nedožije.

Mateřská kometa Perseid

Zdrojem Perseid je kometa 109P/Swift-Tuttle, kterou v roce 1862 objevili Lewis Swift a Horace Parnell Tuttle. V době objevu měla kometa jasnost srovnatelnou s Polárkou. Oba pánové ale určitě nebyli prvními lidmi, kteří kometu viděli. Záznamy o jejím pozorování sahají až do roku 69 před našim letopočtem. Díky těmto záznamům se také zjistilo, že dráha komety je dlouhodobě relativně stabilní.

109P/Swift-Tuttle se pohybuje okolo Slunce s periodou 133 let a jako správná kometa tak činí po velmi protáhlé dráze. Nejblíže se ke Slunci dostane na vzdálenost 0,95 AU, což je o něco méně než Země a nejdál na vzdálenost 51 AU, což je za dráhou Pluta. K poslednímu periheliu (nejbližší bod od Slunce) došlo v prosinci 1992.

V budoucnu dojde k relativně těsným průletům komety okolo Země. Dráhu 109P/Swift-Tuttle sice známe přesně, ale přesnost je v kosmických měřítkách relativní pojem.

Není to zase tak dávno, co se očekávalo, že k těsnému průletu okolo Země dojde 11. července 2126. Dnes víme, že se tak stane až 5. srpna 2126. Vzdálenost komety od Země bude nejméně 0,153 AU, což je asi 22,9 milionů kilometrů. Na konci srpna 2261 bude kometa o něco blíže – 0,147 AU.

V roce 3044 bude kometa výrazně blíže – 0,011 AU, což je asi 1,6 milionů kilometrů. To je přibližně 4,3 násobek vzdálenosti Měsíce od Země. Do této doby dojde ještě k sedmi průletům, což nám dává šanci dráhu komety upřesnit a v případě možné kolize se na vše připravit. Pokud by ke srážce skutečně došlo, byly by následky fatální. Průměr komety se odhaduje na 26 km, což je asi dvojnásobek toho, co vyhladilo dinosaury.

K dalšímu blízkému setkání pak dojde v roce 4479, kdy bude kometa dokonce jen 0,05 AU, což je 7,5 milionů.

Kde je kometa 109P/Swift-Tuttle dnes?

K poslednímu periheliu došlo v roce 1992, což znamená, že se kometa nyní vzdaluje od Slunce. Aktuálně se nachází 38,6 AU od Slunce a 39,4 AU od Země, takže v následujícím týdnu můžete klidně spát.

Setkání s vlasaticemi v minulosti

109P/Swift-Tuttle samozřejmě není jediná kometa ve Sluneční soustavě. V minulosti došlo k několika relativně blízkým setkáním Země a některé z komet. Výše jsme psali, že by se v budoucnu mohla mateřská kometa Perseid dostat na vzdálenost zhruba 4,3 násobků vzdálenosti Měsíce od Země. Pokud se podíváme do historických análů, tak podobně blízko byla jen v roce 1770 kometa Lexell. Zemi tehdy minula o 5,9 násobků vzdálenosti Měsíce od Země. Přehled dalších blízkých setkání s kometami najdete na webu JPL.