Foto: Kevin Wagner

Hlavním cílem lovců exoplanet je pozorovat přímo planety podobné Zemi a nespoléhat jen na nepřímé metody. Samozřejmě i nepřímé metody jsou přínosné a nejlepším scénářem je kombinace několika metod detekce.

Pozorovat přímo dnes dokážeme planety, které jsou mladé, horké, mají velikost srovnatelnou s Jupiterem a nachází se dál od svých hvězd.

Kevin Wagner a jeho kolegové ale věří, že udělali v přímém pozorování exoplanet velký krok vpřed. Jejich projekt NEAR (New Earths in the Alpha Centauri Region) má demonstrovat možnosti středního infračerveného pásma pro přímé zobrazení exoplanet a také hledání planet v nejbližším hvězdném systému Alfa Centauri.

Systém tvoří tři hvězdy. U červeného trpaslíka Alfa Centari C (Proxima Centauri) byla objevena nejméně jedna planeta. U hvězdy B byla před léty objevena jedna planeta měřením radiálních rychlostí, ale její existence byla později zpochybněna.

V nové studii vědci dosáhli více než desetinásobného zlepšení oproti předešlým přímým pozorováním. Není to ale zadarmo. Je potřeba asi 100 hodin pozorování hvězdy dalekohledem VLT, ze kterého se pak vybere 75 až 80 % nejlepších snímků.

Nový způsob přímého pozorování by v systému Alfa Centauri mohl v obyvatelné oblasti odhalit planety o velikosti Neptunu. Jeden signál ve vzdálenosti asi 1,1 AU dokonce tým našel. Zatím není jasné, zda se jedná o instrumentální artefakt, exoplanetu o velikosti Saturnu či Neptunu nebo prachový disk.